AI开始发明创造?欧专局以发明人“不是人”为由驳回专利申请

人工智能在各行各业已经有着广泛的应用,但目前的人工智能还是以辅助工具出现的,替代一部分不需要创造性劳动的工作。在科幻作品中,人们很早就设想机器人有一天可能拥有智能。机器人能够自己研发创造,发明其他的机器人,与人类斗智斗勇,已经是很多影视剧中的经典桥段,就像《变形金刚》中的汽车人一样拥有创新思维。
 
最近,欧洲专利局就收到了两件特殊的专利申请,这两件的发明人“不是人”,而据称是一个名为“Debus”的人工智能平台。欧洲专利局根据法律规定,认为发明人必须是自然人,机器没有资格作为发明人,最终驳回了这两件专利申请。不过这件事迅速在科技界刷了屏,不少法学家也发表评论讨论这个问题。
 
我就不再讨论这些法学理论上的问题了。我们不妨看看这两件专利到底是说什么?这两件专利申请的公开号分别是EP3564144A1和EP3563896A1
 
第一件专利申请EP3564144A1的主题涉及食品饮料容器,主要构思是将食品容器的外表做成雪花片的形状,这样不同的饮料容器可以用“可插拔”的方式连接在一起。
矿泉水瓶的瓶体都做成这个样子,如果需要一打矿泉水,就不必用包装袋或者箱子装了,直接把12瓶矿泉水全部连接在一起,当然这个雪花片要做成有一定弹性。这个创意就是这么简单,与儿童玩的雪花积木一样。
 
第二件发明创造更简单,主题是一种信号显示器,以4HZ的频率按照下图的波形闪烁,从而更加吸引人注意。
这两个人工智能发明专利的创意都极其简单,如果在专利检索数据库中简单检索下,就能找到很多对比文件。欧洲专利局也的确找到了几乎一致的在先技术。
 
换一句话说,这两个技术方案都是现有的,根本不需要付出创造性劳动就可以得到这样的成果。如果一个人工智能平台要产生这样的发明成果很简单,直接在数据库中输入关键词下载就可以(这种操作有点像中国的“非正常”申请)。估计如果这两件申请真的有价值,申请人也舍不得在明知会驳回的情况下还去申请的。
 
实际上很多公司目前在进行研发创新时,都会或多或少用到各种辅助创新的工具,在寻找技术方案时通过系统寻找可能的替代方案。可以通过关键词或者人工智能匹配,工程师根据反馈的结果进行选择和参考。但因为技术问题和技术方案的选择都是利用工程师的智慧,并不因为用了计算机系统,人们就会把计算机系统当成发明人,尽管计算机系统也很重要。

笔者并不清楚这两件专利申请凭什么要被认为是人工智能发明的。操作这个人工智能平台的人到底输入了多少信息?从目前的发明内容看,操作的人只要在一个专利数据库输入相关的关键词,都可以得到这种创意的。

当然,随着系统的进步,工程师发明创造时会越来越依赖人工智能系统的辅助,这也是必然的趋势。但技术问题的提出,技术方案的选择,技术效果的评估都是人类完成的,计算机系统还只是一个信息支撑,只不过加上人工智能,效率大为提高,发明的核心还是人类完成的。

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